lunes, agosto 29, 2016

¿Fue Venus un planeta habitable, como la Tierra?

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Hasta la fecha, gran parte de la búsqueda de vida pasada o presente en otros lugares del Sistema Solar se ha centrado en Marte. Esto tiene un porqué: Marte es un planeta rocoso, como la Tierra, tiene una delgada atmósfera, y estamos seguros de que alguna vez tuvo bastos mares de agua en su superficie. Pero tal vez deberíamos de tener en cuenta a otro planeta: Venus.

Venus, a día de hoy, es cualquier cosa menos habitable. Su temperatura superficial es lo suficientemente caliente como para derretir el plomo, su atmósfera es una mezcla entre ácido sulfúrico y dióxido de carbono, y no tiene agua. Sin embargo, recientes evidencias sugieren que no siempre ha sido así.

Un nuevo estudio publicado en Geophysical Research Letters, realizado por un equipo de científicos de Estados Unidos, modelo lo que Venus pudo haber sido alguna vez. los investigadores crearon cuatro modelos de la superficie sobre la base de la rapidez con la que puede haber rotado (hoy gira una vez cada 243 días) y la cantidad de luz solar que recibe. Y, sugieren, que en algunos casos pudo haber tenido un entorno habitable hace entre 2,9 mil millones y 715 millones de años, con océanos e incluso nieve en la superficie, y con una temperatura más similar a la Tierra.

Este no es el primer estudio que sugiere que Venus podría haber sido alguna vez habitable, sino que proporciona una nueva visión de lo que Venus pudo parecer en un pasado. Un efecto invernadero descontrolado, donde la temperatura del planeta aumentó rápidamente a medida que su atmósfera se fue haciendo más y más gruesa, atrapando cada vez más calor, condujo al mundo infernal que vemos hoy en día. Pero, ¿hay alguna posibilidad de que pudiera haber habido vida allí?

“Hoy en día, Venus es un lugar inhóspito, con temperaturas que se acercan a los 480ºC y una atmósfera de más de 90 veces más gruesa que la Tierra”, señala el estudio. “Miles de millones de años atrás, la situación pudo ser muy distinta”.

Por el momento, no tenemos ninguna evidencia directa de que el agua bañase las tierras de Venus. En Marte podemos verlas, ya que aún existen marcas de las líneas costeras que tenía el planeta rojo, pero la actividad geológica de Venus ha ocultado lo que pudo suceder hace unos 700 millones de años. Pero si tuviera agua, y un entorno habitable, no es nada disparatado pensar que pudiera haber vida.

“Ambos planetas [la Tierra y Venus] probablemente disfrutaran de océanos de agua líquida caliente en contacto con la roca y con moléculas orgánicas que sometieron a la evolución química”, afirma el co-autor del estudio, David Grinspoon, del Instituto de Ciencia Planetaria, en Arizona. “En lo que entendemos hoy en día, estos son los requisitos para el origen de la vida”.

Dado que Venus pudo haberse mantenido habitable durante un máximo de 2 mil millones de años, no está claro si la vida compleja pudo haber surgido en aquel momento. En la Tierra, para tener una referencia, se necesitó un total de 3 mil millones de años para que se formaran las formas de vida compleja. Pero la idea es muy interesante.

Se necesita investigar mucho antes de poder llegar a una conclusión, pero quién sabe. Quizá, lo que ahora se considera como el gemelo ‘malo’ de la Tierra pudo haber tenido un parecido nunca antes imaginado”. 

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